Combien de civilisations extraterrestres pourrait-il exister ? Une nouvelle étude avance un nombre (et c'est énorme)

Bonne nouvelle pour les chasseurs d’extraterrestres : plus de 300 millions de mondes éparpillés dans la Voie lactée présenteraient les conditions nécessaires au développement d’une potentielle entité vivante. En effet, selon une nouvelle analyse publiée dans l’Astronomical Journal le 28 octobre, environ la moitié des systèmes solaires de notre galaxie hébergeraient des planètes rocheuses similaires à la Terre, où l’eau liquide pourrait s’accumuler ou s’écouler — exigence sine qua non à la vie.

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    Le Figaro


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    AFP

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Des mondes similaires au nôtre

Cette estimation a été réalisée grâce aux données du vaisseau spatial Kepler de la NASA, qui a chassé des exoplanètes pendant neuf ans. Pour cela, le télescope spatial a fixé les étoiles à la recherche de brefs scintillements, synonymes qu’un corps céleste orbite autour et passe devant leurs rayons. Lors de sa mise à la retraite en 2018, le satellite avait repéré quelques 2.800 planètes tournant autour d’un étoile autre que le Soleil. Mais ces mondes n’avaient pour la plupart rien à voir avec notre Système solaire.

Alors pour déterminer à quel point certaines planètes ont des points communs avec notre chère maison bleue, il a fallu croiser les observations de Kepler avec celles du vaisseau spatial Gaia, de l’Agence spatiale européenne (ESA). Celles-ci ont permis de trier leurs étoiles selon des critères de flux d’énergie comparables à ceux du Soleil (température, âge). Ainsi, celles de type naine rouge ont été écartées, car leurs tempêtes répétées rendent leur environnement très inhospitalier… et probablement stérile.

Un pas de plus dans la recherche extraterrestre

Au final, le nombre approximatif de 300 millions de planètes rocheuses — similaires à la Terre, en orbite autour d’étoiles stables comme le Soleil et à une distance tempérée de celles-ci — a été obtenu. Des mondes propices à la vie, sous réserve évidemment, que tous les ingrédients de la “recette” miracle (et encore secrète) y soient réunis. D’après les scientifiques, les plus proches d’entre eux se trouveraient à “seulement” 20 années-lumière de nous. De quoi redonner l’espoir de nous trouver un jour des voisins.

Si l’estimation n’est pas forcément exacte, elle donne aux chercheurs une base sur laquelle travailler pour rechercher des formes extraterrestres dans la Voie lactée. “Bien que ce résultat soit loin d’être une valeur finale et que l’eau à la surface d’une planète ne soit qu’un des nombreux facteurs qui soutiennent la vie, le fait que nous ayons calculé le caractère commun de ces mondes avec une telle précision est extrêmement encourageant, s’enthousiasme ainsi l’astronome Steve Bryson, de l’Ames Research Center de la NASA.

Savoir à quel point les différents types de planètes sont communs est extrêmement précieux pour la conception des prochaines missions de recherche d’exoplanètes. Les enquêtes visant de petites planètes potentiellement habitables autour d’étoiles semblables au Soleil dépendront de résultats comme ceux-ci pour maximiser leurs chances de succès, ajoute dans un communiqué l’astronome Michelle Kunimoto du Massachusetts Institute of Technology (MIT).

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