Covid-19 : le coronavirus peut-il infecter notre cerveau ?

De récentes études* avancent que le SARS-CoV-2 serait capable de pénétrer le cerveau de certains malades et de s’y dupliquer. Doit-on s’en inquiéter ? Marie Claire fait le point avec le Dr Thomas de Broucker, neurologue à l’hôpital Pierre Delafontaine de Saint-Denis (93), sur cette découverte. 

Marie Claire : quelles sont les probabilités que le virus de la Covid-19 s’infiltre dans le cerveau ?

Dr Thomas de Broucker : “À ce jour, les probabilités d’une infection du système nerveux central ou périphérique sont faibles, voire très faibles. Les données disponibles montrent que les manifestations neurologiques observées lors d’une infection au coronavirus, sont le plus souvent en rapport avec des conséquences de l’infection.”

Ces études peuvent-elle remettre en doute les causes de décès de la Covid-19 ?

“Il n’y a pas lieu de remettre en doute les causes de décès de la Covid-19, qui sont solidement assurées comme étant en rapport avec une insuffisance respiratoire terminale, pour la plupart, aggravée de facteurs favorisants (âge, obésité), et de complications diverses.”

Quelles peuvent être les complications neurologiques liées à la Covid-19 ?

“Lors de la phase aigüe de la maladie, survenant généralement une semaine environ après les premiers symptômes respiratoires, on peut observer une inflammation cérébrale, pouvant être à l’origine d’une encéphalopathie (dysfonctionnement global du fonctionnement cérébral), de méningite ou d’encéphalite. Cette dernière est une inflammation aiguë du cerveau qui se traduit par une atteinte du tissu organique cérébral avec déficits neurologiques, crises épileptiques, méningite associée, IRM anormale. Dans de très nombreux cas, l’encéphalite n’est pas en rapport direct avec une invasion neurologique, mais avec les conséquences, notamment inflammatoires et immunologiques, de l’infection. Pour le moment, il n’y a pas eu de cas d’encéphalite directement due à la Covid-19 prouvée et publiée, ce qui est très rassurant en regard du nombre de cas de contaminations qui ne cesse d’augmenter.

En somme, aucune des inflammations n’a révélé de présence du virus dans le cerveau. Celui-ci n’a été retrouvé qu’exceptionnellement dans le liquide cérébro-spinal (liquide biologique transparent dans lequel baignent le cerveau et la moelle épinière).

Des troubles majeurs de la coagulation, responsables de la formation de caillots, d’embolies pulmonaires, et, sur le plan neurologique, d’infarctus cérébraux (AVC) peuvent aussi apparaître, mais il ne s’agit pas d’une infection cérébrale par le virus. Il s’agit probablement des conséquences de la conjonction d’une atteinte des artères cérébrales par le virus et des désordres de la coagulation associés à l’infection systémique.

Les syndromes de Guillain et Barré, causes de paralysies plus ou moins extensives, seraient eux aussi une réaction immunitaire à l’infection du coronavirus, et non une pénétration du virus dans le cerveau.

D’autres atteintes variées ont été décrites comme liées à la Covid-19, dont les maux de tête ou l’anosmie (perte de l’odorat) et l’agueusie (perte du goût). Mais pour ceux-ci, la cause est plutôt l’atteinte de la muqueuse olfactive et non des récepteurs neuronaux, car elle est le plus souvent régressive en une à deux semaines. Ces derniers peuvent sans doute avoir été atteints dans les cas où les troubles de l’olfaction ne s’améliorent pas dans les quelques semaines suivant leur apparition.

En outre les analyses autopsiques du cerveau et des artères de patients décédés du coronavirus n’ont, à ce jour, pas montré d’infection des cellules propres du système nerveux central ou périphérique. En revanche, elles ont montré une infection des cellules endothéliales du système vasculaire (couche de cellules tapissant l’intérieur des vaisseaux sanguins).”

* https://www.biorxiv.org/content/10.1101/2020.06.25.169946v2
https://www.altex.org/index.php/altex/article/view/1924

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